Antioxidanten kunnen de werking van vrije radicalen in lichaamscellen neutraliseren. Om het nut en de risico’s van het gebruik van antioxidanten te kunnen beoordelen is enig inzicht nodig in de werking van vrije radicalen. Vrije radicalen ontstaan onder andere uit zuurstof als bijproducten bij de verbranding van koolhydraten en vetten. Dit gebeurt voornamelijk in de mitochondriën in de (spier-)cellen. Tijdens intensieve inspanning, dus bij een hoog zuurstofgebruik, is de vorming van vrije radicalen aanzienlijk groter dan in rust. Vrije radicalen hebben twee effecten op de cellen van het lichaam.